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Adiós a los teclados poéticos de Lyle Mays (1953-2020)

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Lyle Mays

El fallecimiento del extraordinario músico que fuera piedra angular del Pat Metheny Group por más de 27 años, con el que ganó 11 premios Grammy, es un acontecimiento inesperado y triste.

Tenía 66 años y había decidido un retiro casi total de los escenarios. Deja un cuerpo de trabajo inmenso.

Gabriel Pérez

 

Mays conoció al guitarrista Pat Metheny hacia 1974, ambos apenas habían cumplido los 20 años (Metheny era un año menor que Mays) y enseguida encontraron una gran afinididad de ideas que los llevó a construir una carrera musical en conjunto que nos regaló muchísismos momentos brillantes e inolvidables a lo largo de los años.

El segundo álbum solista de Metheny para ECM (Watercolors, 1977) fue el primer documento grabado de esta colaboración, con Mays aportando sus elaboradas líneas de piano sobre las composiciones de Metheny.

Ese mismo año se concreta la formación del Pat Metheny Group al juntarse ambos con Mark Egan (bajo) y Dan Gottlieb (batería), quien también había participado en Watercolors.

Así, en enero de 1978, el Pat Metheny Group edita su álbum debut para ECM, el homónimo «álbum blanco», y por primera vez aparecen temas firmados a cuatro manos por Mays/Metheny incluyendo dos de los grandes clásicos de la banda: «Phase Dance» (por muchos años la pieza con que abrían los conciertos del PMG) y «San Lorenzo«, con uno de los solos de piano mas poéticos de Mays y que en vivo alcanzaba proporciones épicas, como se apreciaría años mas tarde en la versión contenida en el disco Travels (1983).

El estilo melódico de Lyle Mays

Ya desde esos discos el estilo personal de Lyle Mays estaba claramente definido: solos de piano muy melódicos, que casi sonaban a composiciones instantáneas, con harmonías complejas que extendían y complementaban lo que tocaban sus compañeros de una forma muy imaginativa y personal.

En esa época su uso de los sintetizadores polifónicos Oberheim (y luego Prophet) le darían un timbre muy distintivo y particular a sus ejecuciones. Rara vez usaba los sintes para hacer solos, la mayor parte del tiempo los empleaba como elementos de orquestación, para ampliar la paleta sonora del grupo.

Lyle Mays
Foto: Ralph Quinke para ECM Records

De allí en adelante el Pat Metheny Group, con algunos cambios de personal pero siempre girando alrededor del dúo central de Metheny y Mays (con Steve Rodby – bajista que reemplazó a Egan- como un tercer miembro estable desde 1982), se fue convirtiendo poco a poco en un inmenso fenómeno de «crossover», captando año tras año gran número de fans fuera de los círculos jazzísticos, mientras editaban cuatro extraordinarios trabajos para ECM: American Garage (1979), Offramp (1982), Travels (doble álbum en directo, 1983) y First Circle (1984).

Otro disco excepcional de este período es As Falls Wichita, So Falls Wichita Falls (1981) – editado igualmente por ECM – en formato de trío junto a Nana Vasconcelos, quien luego se uniría como invitado al Pat Metheny Group por un par de años, apareciendo también en Offramp y Travels.

En 1987 el PMG se mueve de sello disquero, mudándose para Geffen, donde seguirían creciendo fuera del medio «convencional» del jazz editando trabajos muy bien recibidos: Still Life (Talking) (1987), Letter from Home (1989), The Road to You (1993), We Live Here (1995) y Quartet (1996).

Las innovaciones tecnológicas de Lyle Mays

Una de las innovaciones claves en el sonido de Lyle Mays en esta época consistió en equipar su piano acústico con una conexión Midi, lo que le permitía controlar el sonido de sus sintes desde el teclado de su piano, logrando una paleta sonora de gran expresividad que controlaba de manera magistral para crear impactantes acentos dinámicos en sus interpretaciones.

Una de las participaciones más destacadas de Mays en el PMG ocurriría en 1997 con la edición del disco Imaginary Day. La banda se muda nuevamente de sello, esta vez a Warner Bros. Records, que editaría también el penúltimo álbum del PMG: Speaking of Now (2002).

El Pat Metheny Group se despidió oficialmente de las grabaciones y los escenarios en el 2005, luego de la edición del trabajo The Way Up (Nonesuch Records, 2005), que consiste en una sola pieza de 68 minutos (dividida en cuatro partes para facilitar la navegación del CD).

La pieza, con una orquestación muy elaborada, está firmada por Mays y Metheny y durante la gira 2004/2005 fué tocada completa como el primer set de los conciertos. La última vez que interpretaron la pieza «The Way Up» en concierto fue en el cierre del Festival Internacional de Jazz de Montreal en Julio del 2005.

Un concierto gratis al aire libre, de cerca de tres horas de duración, que se calcula fue presenciado por unas 100.000 personas en la plaza de los Festivales de Montreal y que se recuerda como uno de los momentos legendarios de ese gran Festival, uno de los más importantes y con mayor asistencia del mundo.

«The Way Up» fuée posteriormente editado en video (DVD, Blu Ray) en 2006, tomando el material del concierto que la banda dio en Seul, Corea de Sur, durante ese tour de 2004/2005.

La carrera solista de Lyle Mays

Si bien es cierto que la carrera de Lyle Mays estuvo estrechamente ligada al Pat Metheny Group, Mays también tuvo una carrera como solista, editando cinco discos.

El primero, titulado simplemente Lyle Mays fue editado por Geffen Records en 1986 y tiene un sonido muy similar al explorado en el Pat Metheny Group, contando con la particularidad que en lugar de Metheny la guitarra es ejecutada por Bill Frisell.

Algunas piezas de este disco luego se colaron en el repertorio del Pat Metheny Group, como es el caso del tema «Close to Home«.

El último disco editado por Mays fue The Ludwigsburg Concert (2016), que es una grabación recuperada de la gira como solista que hizo Mays en 1993 junto a Marc Johnson (bajo), Bob Sheppard (saxo) y Mark Walker (bateria), con un repertorio centrado en los tres primeros discos solistas de Mays: el mencionado Lyle Mays, Street Dreams (1988) y Fictionary (1993).

Mays también colaboró con otros artistas fuera del Pat Metheny Group. Quizas la más relevante de todas estas colaboraciones, documentada ampliamente, es por supuesto el momento cuando Mays y Metheny formaron parte de la banda de Joni Mitchell durante la grabación de Shadows and Light, parte de un trabuco que incluía a Jaco Pastorious en el bajo y a Michael Brecker en los saxos.

Este disco en vivo de Mitchell fue grabado en Los Angeles en 1979, editado originalmente como un LP doble en 1980. Posteriormente ha sido editado en CD, VHS y DVD.

También podemos destacar la colaboración del Pat Metheny Group con David Bowie en 1985 para la grabación del tema «This is not America«, que formó parte de la banda sonora de la película «The Falcon and the Snowman«. Bowie compuso la letra de la pieza, además de encargarse de las voces, con la música de nuevo a manos de Mays/Metheny.

El cuasi retiro de Lyle Mays

A partir de The Way Up, Mays se retiró casi por completo de la música, aunque hubo una breve reunión del Pat Metheny Group para tocar en Japón en 2009 y posteriormente se unieron de nuevo para una muy breve gira por algunos festivales de jazz veraniegos en Europa durante 2010.

Ninguna de estas reuniones posteriores a 2005 resultó en nuevas grabaciones.

Retirado de la escena musical desde hace años y dedicado parcialmente a otra de sus aficiones como era la programación de software, la noticia de la partida de Lyle Mays nos sorprende este 10 de Febrero de 2020, especialmente a los que aún teníamos la esperanza de verlo tocar de nuevo en directo.

Nos quedan los innumerables documentos de su talento y su creatividad que mantendrán viva su memoria.