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So: la consagración planetaria de Peter Gabriel

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Peter Gabriel So

El 19 de mayo de 1986 el influyente músico inglés -ex cantante de Genesis- publicó su más exitoso álbum, con varios vídeos paradigmáticos

Peter Gabriel
So

Charisma / Virgin. 1986. Inglaterra

El momento culminante en la carrera solista de Peter Gabriel se produjo con este quinto disco (sexto si contamos el soundtrack de la película Birdy), el de mayor impacto comercial y el que marcó paradigmas en producción y en piezas audiovisuales de alto impacto.

El irónico título obedeció a las presiones del sello discográfico por tener un disco con un nombre que pudiera diferenciarse de los anteriores, todos ellos identificados por el arte de la portada o por títulos no oficiales (Peter Gabriel 1 es Car; Peter Gabriel 2 es Scratch; Peter Gabriel 3 es Melt; Peter Gabriel 4 es Security).

Tras concluir las grabaciones de Birdy (1984), Gabriel consideró a Bill Laswell y Nile Rodgers (Chic) -responsable del exitoso y reciente Let’s Dance de David Bowie-, pero optó por pedirle a Daniel Lanois -su colaborador en Birdy– que se quedara para comenzar las sesiones de So en el estudio de su casa en Bath, una casa de estilo gótico (Ashcombe House).




Gabriel, Lanois y el guitarrista David Rhodes le dieron forma inicial a las canciones, para luego incorporar activamente al bajista Tony Levin, el baterista Jerry Marotta y el ingeniero Kevin Killen. Otras importantes contribuciones fueron las de Manu Katché, Stewart Copeland (The Police), el violinista Shankar y The Memphis Horns

Una mezcla de equipamiento de nueva generación como el Fairlight CMI Synthesizer, dos grabadoras de cinta analógicas de 24 canales Studer A80 modificadas, un micrófono de tubos Neumann U47, un compresor Decca y sintetizadores analógicos como el Prophet y el Yamaha CS-80, fue la base tecnológica.

El resultado de So fue menos experimental que los dos discos previos, pero conservó elementos que Gabriel ya había incorporado, como la música africana, sumando más elementos soul y un cuidado especial a las melodías.

Para 1985, cuando fue grabado, ya Peter Gabriel estaba sumergido en el descubrimiento de la música del tercer mundo, como se reflejaba en el recién creado festival WOMAD (World os Music Arts and Dance). La idea de Gabriel era hacer un disco de canciones pop en sus propios términos.

Red Rain” es la perfecta apertura del álbum, una potente pieza de textura grave y casi apocalíptica en la que Gabriel aborda temáticas álgidas como la tortura y los secuestros en un mundo auto destructivo, y obsesiones de aquel momento relacionadas con el Sida y las armas nucleares.




Aunque la batería es de Jerry Marotta, Stewart Copeland contribuye con el hit-hat, sin duda uno de sus puntos fuertes, y Chris Hughes se encarga de la programación del Linn Drum Computer

De inmediato surge la exitosísima “Sledgehammer”, un temazo influido por el sonido soul del sello Stax, en el que sin duda destaca el bajo de Tony Levin, los teclados de Gabriel (entre ellos el E-mu Emulator II que produce el sonido sampleado de la flauta japonesa Shakuhachi) y la sección de metales The Memphis Horns conformada por Wayne Jackson (trompeta), Mark Rivera (saxo) y Don Mikkelsen (trombón), con coros muy relevantes en los que participan P.P. Arnold, Coral Gordon y Dee Lewis.

La canción recibió especial difusión en MTV gracias al maravilloso vídeo comisionado a Tessa Watts, que dirigió Stephen R. Johnson y produjo Adam Whittaker con técnicas de stop motion, tanto con plastilina (claymotion) como con personas reales (pixilation).

Sledgehammer” ganó nueve premios MTV en 1987, la mayoría relacionados con categorías relativas al vídeo (Mejor Vídeo, por supuesto), y también como Mejor Vídeo Británico en los Brit Awards. Fue nominado como mejor vídeo en Soul Train Music Awards.

En 2005, Channel 4 lo ubicó en el segundo lugar entre los 100 más importantes vídeos pop.

La canción produjo una especial casualidad ya que fue el primer y único #1 de Gabriel en Estados Unidos, desplazando de esa posición a “Invisible Touch” de su antigua banda Genesis, que también fue el único tema del grupo en ocupar el #1. Además de ello, “Sledgehammer” fue parte de las carteleras “Album Rock Tracks” y “Hot Dance Clun Play” de Billboard




La seguidilla de temas inmortales continuó con la emotiva “Don´t Give Up”, una exquisita pieza canta a dúo junto a Kate Bush -los dos cantantes pueden llegar a arrancar lágrimas- y en la que vuelve a brillar Tony Levin.

Mientras Gabriel canta las frases de soledad y desesperanza, Bush canta las de esperanza y coraje.

La canción fue inspirada por la fotógrafa documental Dorothea Lange, cuyas fotos sobre la era de la gran depresión Gabriel asoció con la difícil situación que se vivía en la era Thatcher en Reino Unido.

El lado A lo cierra “That Voice Again”, compuesta por Gabriel y Rhodes. Es una canción en la que Peter explora la voz de nuestros padres en nuestra conciencia, y parte de las primeras conversaciones con Martin Scorsese para abordar la música de The Last Temptation of Christ (1988), editado en 1989 con el nombre de Passion

Destaca la batería de Manu Katché

El lado B abre con “In Your Eyes”, otro de los temas centrales del disco, con la gran contribución vocal del senegalés Youssou N’Dour, quien canta en wolof, su lengua nativa.

Es una canción de amor inspirada por la Basílica de la Sagrada Familia y su arquitecto Antoni Gaudí, y también por la tradición africana, que presenta la ambigüedad entre el amor romántico (se sospecha que por Rosanna Arquette) y el amor a Dios.

Manu Katché hace un extraordinario trabajo con la batería y el talking drum

La siguiente canción, la delicada y sensual “Mercy Street”, está dedicada a la poetisa estadounidense Anne Sexton, tras leer el poema “45 Mercy Street” en la antología “To Bedlam and Part Way Back”.

Musicalmente posee influencia del forro brasileño. Lanois y Gabriel viajaron a Río de Janeiro para grabar al gran Djalma Correa tocando surdo, congas y triángulo, sin duda la instrumentación sobre la que se construye la pieza, con dos armonías vocales de Gabriel, el saxo procesado de Mark Rivera y exquisitas líneas de sintetizadores analógicos (Prophet y Yamaha CS-80)

Tras el sosiego de “Mercy Street” irrumpe la funky “Big Time”, sin duda influida por el resultado del tándem Bowie-Rodgers en Let’s Dance.

El texto (y el título) ironiza sobre la cultura yuppie de entonces, y auto examina su relación con el consumismo

El bajo sin trastes de Tony Levin, la sólida batería de Stewart Copeland, el órgano Hammond de Gabriel, las guitarras de Lanois y Rhodes, The Menphis Horns y las tres coristas, dieron vida al segundo tema más exitoso del disco, que también cuenta con un interesante vídeo en stop motion, similar en estilo al de “Sledgehammer”, en este caso responsabilidad de David Daniels, con contribuciones de Wayne White, supervisión de Stephen R. Johnson y producción de Prudence Fenton.

Cierra el LP con “We Do What We’re Told (Milgram’s 37)”, un interesante tema de espíritu paisajista y tribal que en algo recuerda a algunos de Brian Eno en los 70.




En las versiones en casete y CD, fue incluida como “bonus track”, la fantástica pieza “This is the Picture (Excellent Birds)”, compuesta por Gabriel y Laurie Anderson, una decisión de último momento. Bill Laswell participa en el bajo y Nile Rodgers en la guitarra.

La canción había aparecido con el nombre de “Excelent Birds” en el disco de Anderson, Mr Heartbreak (1984), en una diferente versión con Gabriel en la segunda voz.

La portada, con foto tomada por Trevor Key (famoso por el arte de las campanas tubulares de Tubular Bells de Mike Oldfield), y diseño de arte de Brett Wickens y Peter Saville (diseñador del sello Factory y los discos de Joy Division), identifica al disco de manera inmediata

El 19 de mayo de 1986 llegó a las discotiendas y enseguida se posicionó en el tope de las carteleras de muchos países.

En medio del impacto Gabriel fue contactado por Bono (U2) para ser parte junto a Sting, Lou Reed y Joan Baez de la serie de conciertos bajo el nombre de “A Conspiracy of Hope” en favor de los derechos humanos, organizados por Amnistía Internacional.

Aquel año también participó con Boy George y Elvis Costello en Artists Against Apartheid, antes de comenzar la gira de 93 fechas llamada This Way Up Tour para promocionar So.

En los Grammy de aquel año, So estuvo nominado como Álbum of the Year, pero perdió contra el emblemático Graceland de Paul Simon. Los premios relacionados que obtuvo tanto en los Grammy, como en MTV y Brit Awards fueron varios.

A día de hoy, aunque el canal ahora sea realmente irrelevante para la música,

el vídeo de “Sledgehammer” es el más reproducido en la historia de MTV.

A partir de So, la actividad musical de Peter Gabriel comenzó a decaer en pro de su labor como director del sello Real World. Su influencia y relevancia siguen intactas.

Juan Carlos Ballesta


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