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Leon Russell: 50 años del gran debut del maestro del tiempo y el espacio

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Leon Russell

El gran pianista y cantante estadounidense lanzó el primero de sus muchos álbumes teñidos de blues, gospel, bluegrass y rock el 23 de marzo de 1970 

Leon Russell
Debut Album
Shelter Records/A&M. 1970. EE UU

Hoy, nuestra maravillosa máquina del tiempo nos lleva al 23 de marzo de 1970, día en el cual un misterioso genio musical llamado Leon Russell, “Maestro del tiempo y el espacio”, lanzaba al mercado su homónimo debut álbum.

Hubo en aquellos maravillosos 70 un tema llamado “This Masquerade” que muchos adolescentes bailaron y disfrutaron con gran entusiasmo, sembrando así sus esperanzas en el “sí” de las chicas que con algo de timidez cortejaban.

Ese tema que en la radio escuchamos hasta el hartazgo en versión de George Benson, tenía como compositor a uno de los músicos más maravillosos de la historia, Claude Russell Bridges, mejor conocido por su nombre artístico, Leon Russell, fallecido en 2016

Claude, menor de edad, adoptó el nombre Leon de un amigo que le dio un falso documento de identificación para que pudiera entrar a los clubes nocturnos. El tema es hoy uno de los más interpretados de la historia de la música popular con unas 75 versiones aproximadamente.

Como si se tratase de un Midas musical, las obras de Leon, se convertían en notables éxitos, sobre todo cuando formaba alianzas con reconocidos músicos como Ringo Starr, Eric Clapton y George Harrison, quienes participaron en nuestro cumpleañero disco.

Además de célebres y legendarios grupos y músicos como The Beach Boys, Joe Cocker y, en especial, Elton John, quien consideraba a Leon como un mentor e inspirador y con quien grabó el álbum The Union en 2010.

Russell fue además uno de los protagonistas del emblemático Concert For Bangladesh en 1971, el primer concierto de rock por una causa benéfica, organizado por George Harrison.

Russell compartió allí con Bob Dylan, Billy Preston, Eric “Slowhand” Clapton y George Harrison, recibiendo por ello un Grammy. Leon participó también como productor y músico de Bob Dylan, The Rolling Stones, Ike & Tina Turner y Frank Sinatra, entre muchos otros.

Su excepcional talento le permitió incurrir en una diversidad de géneros como el blues, el bluegrass, el rhythm & blues, el surf y tantos otros que apreciamos en sus más de 400 canciones y más de 30 álbumes.

En nuestro homenajeado álbum está “A Song For You”, un tema que ha sido versionado por más de dos centenares de artistas.

Ganador de dos Grammy en siete nominaciones al codiciado premio, Leon Russell fue finalmente incluido en el “Rock ‘n’ Roll Hall of Fame” y también en el “Songwriters Hall of Fame” en el año 2011. Su repertorio incluye sólidos éxitos como “Delta Lady” y uno muy especial, en lo personal, “Lady Blue” que tuvo considerable “air play” en las radios de los 70.

El disco, que completa 50 vueltas alrededor del sol, exhibe varias de las figuras más relevantes de la música para el año 1970 y que son ahora consideradas como legendarias. Sin duda, el álbum representa un hecho histórico en el que participaron, entre otros, Bill Wyman, Mick Jagger, Steve Winwood, Klaus Voormann y Merry Clayton.

Concebido bajo la producción de Russell y Denny Cordell, con la audio ingeniería de Glyn Johns, nuestro encuentro inicial es la imagen de Russell captada por el lente de Jim McCrary.

Las once canciones del despegue de Russell

El multi instrumentista nacido en Lawton, Oklahoma, cuya carrera artística abarcó unas seis décadas, nos ofrecía en su primera placa, once sobrias composiciones que iniciaban con la exitosa y hermosa balada “A  Song For You”.

La pieza comienza con una extensa frase al piano como intro antes de decirnos: “Bien, he estado en muchos lugares en mi vida, he cantado muchas canciones y he hecho algunas malas rimas, actué mi vida en etapas con miles de personas observando pero ahora estamos solos y estoy cantando esta canción para ti”.

La pieza, a piano y voz solo, es embellecida con lo que pareciera un saxo o un fliscorno, añadiendo un aire de nostalgia. Esta versión en directo presenta a Russell solo con su piano.

Luego en una más movida “Dixie Lullaby”, con Ringo Starr en la batería y George Harrison en la guitarra, Russell toca el bajo y nos canta: “Vengan todos a mí que tengo una canción para cantar…”.

Russell cede el piano a Chris Stainton quien hace un modesto solo y coescribió la canción junto a Russell.

Sigue el repertorio con la hechicera “I Put A Spell On You” (sin relación con el clásico de Screamin’ Jay Hawkins), que pareciera desarrollarse a partir de un jam. La pieza es más rápida que las anteriores en tempo.

Uno de los atractivos del tema es la influencia góspel que apreciamos en las voces de las cantantes Merry Clayton (la misma de “Gimme Shelter” del disco Let It Bleed, que los Stones lanzaron unos cuatro meses antes) y Bonnie Bramlett.

Russell luego nos cautiva con una escena sureña titulada “Shoot Out On The Plantation”, en la cual nos narra: “Junior y el baterista pelean por una mujer del vecindario, el baterista siempre afortunado pero Junior no pegaba una, dijo el coronel que las mujeres son para amarlas y no para pelear por ellas…”

El barbudo compositor emplea una jerga muy sureña en este acalorado tema donde retornan Harrison y Starr y donde Leon exhibe su voz con un exacerbado acento sureño.

Humming Bird” continua el repertorio con un interesante énfasis en la guitarra donde nuevamente el amor es protagonista. Una vez más Bramlett y Clayton exudan la influencia góspel con el aditivo de Jim Horn en el saxo.

La abrasiva voz de Russell añade dramatismo a esta interesante pieza en la que incluso hay un breve trazo de psicodelia.

El otro encumbrado tema, “Delta Lady”, es el siguiente del repertorio. “Mujer del campo, ahora te he encontrado añorando en tu suave y fértil delta, y yo suspiro para complacer tu añoranza por el tibio y cálido abrigo de mi cuerpo”

Los siguientes tres temas del álbum son “Prince of Peace” (El príncipe de paz), coescrita con Greg Dempsey y en la que apreciamos a Eric Clapton en la guitarra; la espiritual “Give Peace A Chance” (sin relación con el tema de Lennon): y la hiriente “Hurtsome Body” tema que protagonizan Stainton, Starr y Harrison y en el cual nos dice Russell: “Cuando te vi por primera vez en Tennessee, supe que eras la única chica para mí y me hiciste feliz cuando cantaste tu canción…”

La amorosa canción da un giro interesante cuando la dama “corre a los brazos de su mejor amigo”.

Luego, escuchamos “Pisces Apple Lady” donde Leon nos narra una historia de la cual es parte una mujer que “grita al hablar suave”.

El álbum culmina con “Roll Away The Stone”, donde participan Steve Winwood en las teclas, Bill Wyman en el bajo y Charlie Watts en la batería. Es como decir The Rolling Stones y Blind Faith con Leon Russell. Un movido blues que versa sobre una desacertada elección romántica, una vez más.

Leon Russell había debutado con el Midnight String Quartet y en Asylum Choir, un efímero proyecto junto a Marc Benno antes de lanzarse como solista. Este álbum es representativo de un elaborado estilo musical desarrollado por uno de los genios más importantes de la historia de la música popular y que estuvo olvidado por un tiempo. Hoy Ladosis celebra su álbum debutante como solista.

Leonardo Bigott